Название происходит от латинского слова prímus («первый») и объясняется тем, что многие виды первоцвета цветут ранней весной, одними из первых, иногда ещё до того, как полностью сойдёт снег. Отсюда же происходит и русское название.

Род Примула (Primulа) из семейства первоцветных (Primulaceae) является одним из самых многочисленных в мировой флоре. По разным источникам, он представлен 400-550 видами, и до сих пор ботаниками открываются новые виды примул. Местами произрастания большинства из них являются Азия, Гималаи и западный Китай - там в природе можно встретить до 300 видов. Еще 33 вида произрастет в Европе, около 20 видов - в Северной Америке, и по несколько видов растут в Африке, Южной Америке и Аравии. Один вид (примулу императорскую - Primula imperialis) можно встретить на острове Ява.